Almirola Debuta En Las Vegas En La Copa NEXTEL De NASCAR

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Hace tres años, Aric Almirola se estaba preparando para estar listo para una temporada completa en las carreras de autos stock late models en el Ace Speedway de 0.644 Km. (0.4 millas) en Altamahaw, Carolina del Norte. Recientemente fue designado para el programa de desarrollo de pilotos de Joe Gibbs Racing (JGR) vía la iniciativa de diversidad creada por JGR y el desaparecido Reggie White, Almirola estaba en el umbral de la oportunidad.

Luego de marcar dos triunfos, seis resultados entre los cinco primeros y 15 resultados entre los 10 primeros en el 2004, Almirola comenzó a subir la escalera NASCAR. El oriundo de Tampa, Florida., descendiente de cubanos atravesó el sureste en el 2005 al competir en carreras regionales de late models, y para fines de año estaba corriendo un calendario limitado en la Serie Craftsman Truck de NASCAR. Dos resultados entre los 10 primeros en cuatro arranques en la Serie Truck lo llevaron a un asiento de tiempo completo en las camionetas y a un calendario de nueve carreras en la Serie Busch en el 2006.

La promesa que Almirola mostró en el 2004 continuó en el 2006, lo cual llevó a los oficiales de JGR a darle un programa de 18 carreras en la Serie Busch de NASCAR y cuatro carreras en la Copa NEXTEL de NASCAR en 2007.

Esa primera carrera en la Copa Nextel viene en Las Vegas Motor Speedway, en donde el 9 de marzo Almirola intentará calificar el No. 80 Joe Gibbs Driven Chevrolet en la UAW-DaimlerChrysler 400.

Si la historia reciente es un indicativo, Almirola será parte del contingente de 43 autos. Después de todo, su primera carrera en la Serie Busch del año arrancó muy bien, cuando Almirola fijó la segunda posición de privilegio en su carrera en tan sólo su 10ª competencia en la Serie Busch cuando impuso el tiempo más rápido en calificación para la apertura de campaña en el Daytona (Florida) International Speedway.

Almirola registró un respetable resultado entre los 20 primeros en la carrera de 120 vueltas, algo que no pudo hacer luego de ganar su primera posición de privilegio el año pasado en La Milla de Milwaukee. Ahí, Almirola estuvo sustituyendo al piloto regular Denny Hamlin en práctica y calificación, mientras Hamlin venía de la carrera de la Copa Nextel en el Infineon Raceway en Sonoma, California. Cuando Almirola ganó la pole, esa fue una victoria Pírrica, para Hamlin fue la que observaron cuidadosamente, algo que hizo de manera admirable cuando manejó el auto No. 20 a un sólido resultado en el segundo lugar con la puesta a punto de Almirola y el jefe de mecánicos Dave Rogers.

Almirola ya no es el hombre que pone a punto en JGR. Es el futuro. Y para entender mejor el futuro de Almirola, uno debe ver su pasado.

Luego de que lo introdujera al automovilismo su abuelo, Sam Rodríguez, Almirola quería ser más que sólo un espectador. Comenzó a correr go-karts cuando tenía ocho años, y luego de ganar muchas carreras y títulos locales en y alrededor de su estado natal (Florida), llevó su talento a la escena del kartismo nacional en 1998. Rápidamente se hizo conocido, al calificar en la posición de privilegio para los World Karting Association Grand Nationals en el Estadio Municipal de Daytona Beach antes de terminar cuarto en las puntuaciones al final de la campaña.

A los 16 años, Almirola se graduó en los monoplazas modificados - autos de carreras de 2,750 libras con más de 700 caballos de fuerza. En el 2000 ganó el título del novato del año en dos divisiones separadas de modificados - Modificados Florida y Modificados SARA (Southern Automobile Racing Association), mientras que obtuvo el primer triunfo en su carrera en la Joslin Memorial 100 en el Orlando (Florida) Speedworld, al batir a los pilotos de punta en Florida.

En marzo de 2002, Almirola avanzó de los monoplazas modificados a la División Sunbelt Super Late Model, en donde finalizó segundo en las posiciones de novato del año. Almirola continuó en esa división en el 2003, al ganar tres posiciones de privilegio en el USA Speedway en Lakeland, Florida., dos posiciones de privilegio en New Smyrna (Florida) Speedway y una primera posición de salida en Bronson (Florida) Speedway.

El resto, como dicen, es historia. Luego de batir a cerca de 200 candidatos, Almirola consiguió una oportunidad en el programa de diversidad de JGR en el 2004.

Con muchas oportunidades satisfactoriamente registradas y completadas ahora detrás de él, Almirola se prepara para su reto más duro - llegar a la parrilla de arranque de una carrera de la Copa Nextel.

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